The Athletic, un periódico deportivo que se financia por suscripciones de pago, lanzado en 2016, ha llegado a más de 500.000 suscriptores y espera casi duplicar la cifra para fin de año.

El caso de The Athletic suele citarse con frecuencia en el ámbito de análisis de la situación actual de la industria periodística como ejemplo de medio de pago que está logrando captar  el interés de los lectores, en este caso además en el ámbito deportivo, poco dado a los paywall, aunque es cierto que no se ha indicado hasta ahora cuál es su situación financiera general. Los directivos han apuntado que en la mayor parte de las ciudades que cubren ya son rentables y que cada edición nueva llega al break even o la rentabilidad en un periodo aproximado de uno a dos años.

La web, que cerró el año pasado con 300.000 suscriptores, acabó junio con medio millón, dijo a Bloomberg Alex Mather, cofundador y director ejecutivo. “Terminaremos el año en algún lugar cercano a un millón”, dijo.

Una suscripción a The Athletic, con sede en San Francisco, cuesta 10 dólares al mes o 48 dólares en un pago único si se opta por una suscripción anual (sólo el primer año). El ingreso anual promedio del sitio por suscriptor es de aproximadamente 64 dólares, dijo Mather. Desde su lanzamiento en Chicago hace tres años, The Athletic se ha expandido a casi 50 ciudades en los Estados Unidos y Canadá y ha contratado a cientos de reporteros y editores deportivos, a menudo de periódicos locales. Cubre aproximadamente 270 equipos de la NFL, NBA, MLB, NHL y deportes universitarios.

The Athletic ha desembarcado también en Reino Unido, y planea cubrir la información sobre los equipos de fútbol de la Premier League. Hace poco más de un año empezó a cubrir el soccer estadounidense.

Según publica Flash&Flame, el desembarco de The Athletics en Reino Unido ha sacudido a los medios, “por la forma en que la compañía estadounidense ha contratado a un equipo de más de 50 periodistas, incluidos periodistas estrella y también reporteros regionales establecidos ya desde hace tiempo, que saben todo lo que sucede en sus clubes locales de Inglaterra”. Se cree, comenta Flash&Flame, que ha logrado contratar al editor jefe de fútbol del Times, Oliver Kay, a su editor deportivo Alex Kay-Jelski, a Ed Malyon de The Independent y a David Ornstein de la BBC.

“Han destripado a The Times”

Según BuzzFeed: “The Athletic ha sido súper agresivo, han destripado a The Times. Es la mayor sacudida en el periodismo deportivo desde la era digital. Probablemente ha habido más movimiento en los últimos cuatro meses que en los últimos 15 años”. Flash&Flame agrega que muchos de los periodistas han sido reclutados al doble de sus salarios existentes.

Aparte del star system de firmas periodistas, su valor diferencial se basa en una amplia cobertura de deporte en texto, vídeo y audio, apostando en muchas ocasiones por el formato largo y los reportajes de interés humano y los enfoques originales, alejándose del resultadismo y huyendo de la moda del clickbait en medios deportivos. No sólo no hay publicidad, sino que por ejemplo, no hay vídeos informativos que se reproduzcan de manera automática ni con la voz activada.

Además de la innovación en el tratamiento informativo, tratan de fortalecer los lazos con sus suscriptores. Los abonados pueden interactuar con los periodistas de The Athletic através de sesiones de preguntas y respuestas en vivo, correos o la participación en eventos.

Su éxito ha llamado la atención y está generando una serie de competidores centrados en proporcionar el mismo enfoque local, en este caso en el mercado estadounidense. DK Pittsburgh Sports, The Capitol Sports y Hookem.com se están enfocando también en los equipos locales, en un abanico limitado de disciplinas deportivas. Al hacerlo, están dando una profundidad de cobertura no disponible en otros lugares, y están construyendo una importante comunidad de seguidores.

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